В 1966 году на берегах Волги началось строительство одного из Советских гигантов производства — Волжский автомобильный завод. В прошлом году завод отметил свое 45-летие, а также прекратил производство последней модели классической компоновки. Идея появления подобного завода в СССР родилась в верхах власти, инициатором стал председатель Совета министров СССР А.Н.Косыгин. Возможно, его задумка бы не воплотилась в жизнь так скоро, если бы ее не поддержал сам Брежнев. В тот период стране был необходим товар, ради которого население бы рассталось со своими накоплениями. Кроме того, планировалось продавать автомобили зарубеж, в конце 60-х гг СССР больше покупал импортных товаров за валюту, нежели продавал за нее же.

Идею строительства автозавода не предавали большой огласке, привлекали к поиску партнеров даже КГБ. Корреспондент «Известий» в Италии Колосов предложил рассмотреть как вариант концерн Фиат. Условия, предложенные итальянскими автопроизводителями оказались наиболее выгодными, а также машины этой марки стали в 1966 году автомобилями года в Европе.

Соглашение о сотрудничестве подписали летом 66 года в Москве, место для завода выбрали на берегу Волги. Близость к водной артерии решала многие проблемы завода, в том числе транспортную. Небольшой городок Тольятти стал быстро расти вместе с новым гигантом производства.

В СССР прибыли первые автомобили Фиат-124, которые тестировали и испытывали в полевых условиях. Автомобили наматывали километры по всей стране, проходили испытания жарой в Крыму и холодом в Воркуте. В итоге, после всех проведенных испытаний советские инженеры создали первый прототип Жигулей — Фиат-124R (R — Russia). Внешний вид автомобиля не претерпел серьезных изменений: эмблема, более массивные клыки бамперов, утопленные ручки дверей. Основная разница между автомобилями заключалась в начинке — двигателе.

Фиат-124 не был особой машиной в 1966 году, технические параметры были на уровне средних. От конкурентов Фиат не отличался особой компоновкой, подвеской задних колес, коробкой передач. Поскольку условия эксплуатации ВАЗа предполагались более жесткие, нежели Фиата, внутреннюю начинку автомобиля конструкторы сделали максимально суровой, надежной и неприхотливой.

К 1970-му году автомобили под маркой ВАЗ стали вполне конкурентоспособными на западноевропейском рынке. А в странах социализма «Жигули» стали заветной и труднодостижимой мечтой миллионов жителей. К примеру, в ГДР, чтобы получить возможность купить «Жигули», нужно было стоять в очереди около десяти лет.

ВАЗ вводил многие новаторские идеи в своих производствах, которые позже распространялись по всей Европе. «Жигули» были первыми автомобилями, на которых устанавливали дисковые тормоза, вакуумный усилитель тормозов, тахометр, электрические часы, подголовники передних сидений, блок-фары и многое другое.

Но развиваться дальше такими темпами ВАЗу было не под силу, и уже во втором десятилетии своего производства автомобили «Лада» выглядели сильно устаревшими. Машины не отличались большим пространством в салоне, мощностью мотора и сильными тормозами. Кроме того, очень ухудшилось качество сборки и комплектующих. Даже «Лада-2107″, которую прекратили производить на Волжском автозаводе в прошлом году, до своих последних дней сохранила основные черты далеких предков.