По своим техническим характеристикам ВАЗ-2101 намного обогнал свое время. В 1970 году, когда был выпущен первый автомобиль этой модели, было положено начало рождению классического семейства советских автомобилей ВАЗ.

Прототипом «копейки» стал итальянский Фиат-124.  Внешность созданного на Волжском заводе автомобиля  была непритязательной и лаконичной. Однако, двигатель и все узлы и агрегаты автомобиля были сильно доработаны. Так компоновка выполнялась по классической схеме, когда двигатель располагается спереди, а задние колеса — ведущие. При этом на ВАЗе,  двигатель продвинули максимально вперед, чтобы обеспечить оптимальное распространение массы по осям и хорошую устойчивость автомобиля на дороге.

Основатель семейства Жигулей — ВАЗ-2101 был наделен четырехдверным кузовом седан и хорошо адаптирован к «советским условиям». Во время создания чертежей и схем «копейки» инженеры расположили распределительный вал в верхней части головки блока цилиндров, клиренс был увеличен на 3 см, по сравнению с Фиатом-124, подвеску переработали. Почти все агрегаты были адаптированы к русским условиям погоды и местным способностям эксплуатации.

ВАЗ-2101 выгодно отличался от другого советского автомобиля — «Москвича». «Копейка» обладала лучшими качествами в динамике и более просторным салоном, куда помещались пять человек. Внутреннюю отделку автомобиля доработали немного, салон за 18 лет выпуска ВАЗ-2101, хоть и был сделан «на совесть» (ничего не скрипело и не отваливалось), тем не менее по параметрам эргономики являлся неудовлетворительным.

Капот сделали открывающимся в сторону движения автомобиля, его навешивали на кузов по переднему краю. Багажник размещался в задней части кузова. Здесь размещали запасное колесо, домкрат, набор шоферского инструмента. В салоне заднее сиденье было неподвижное, зато передние состояли из откидных спинок и обладали механизмом регулировки положения и наклона.

За время спуска ВАЗ-2101 с конвейера на автомобили в разное время устанавливали карбюраторы четырех разных серий. Первая серия выпускалась до 1974 года, вторая — до 1976, третья — до 1978 года. С 1979 года автомобили оснащались карбюраторами серии «Озон-2105″, которые выполнялись с автономной системой холостого хода.

Волжский автомобильный завод помимо ВАЗ-2101 выпускал еще две модификации этой машины — ВАЗ-21011 и 21013, на которые устанавливались модернизированные кузова и моторы по 1,3 и 1,2 литра. Больше всего менялся кузов 21011. В этой модификации конструкторы устанавливали более удобные передние сиденья, измененные органы управления, пепельницы в салоне были перенесены из задних подлокотников на панели дверей. Также этот автомобиль оснащался более мощным двигателем, объемом 1,3 литра.

По внешнему виду модель отличалась от обычного ВАЗ-2101 иной решеткой радиатора, дополнительными вентиляционными прорезями, клыки бампера заменили на резиновые накладки. На автомобиле появился сигнал заднего хода, а стоп-сигналы и поворотники дополнились светоотражателями. В 1980 году на ВАЗ поставили новый распределитель зажигания (тип 30.3706-01).

Модификацию ВАЗ-21011 перестали выпускать в 1981 году, через год пропал с конвейера и ВАЗ-2101. В 2000 году журнал «За рулем» провел опрос десятков тысяч автолюбителей, какой автомобиль был лучшим в России. По итогам опроса звание «лучшего российского автомобиля столетия» получила именно копейка, обогнав «Волгу» (Газ-21) и Ладу «десятку». За 18 лет выпуска на дороги мира были выпущены 2700 000 ВАЗ-2101, эти автомобили стали подлинными народными машинами, а также стали предметом широкого экспорта в развитые государства.