После изобретения парового котла пытливые умы человечества быстро нашли им применение в создании самоходного транспорта. В конце XVIII века Джеймс Уатт изобрел первую паровую машину, которая стала универсальным двигателем для всех видов транспорта и механизмов (паровую машину использовали на предприятиях, флоте, железной дороге). Первый автомобиль с паровым двигателем был изобретен французом Кюньо, который получил имя «Фардье», был способен развивать скорость до 4,5 км/ч. Однако небольшой объем котла требовал через каждые 12 минут заново заливать воду и разжигать под ним костер. Презентованная машина пришлась по душе министрам Франции и Кюньо продолжил усовершенствование своей конструкции.

К началу ΧΙΧ века мощность паровых экипажей увеличилась в 10 раз. Однако паровые двигатели стали больше использоваться на железных дорогах, нежели в автомобилях. Владельцы конного транспорта увидели в паровых автомобилях конкурента и убедили правительство Англии в том, что машины портят дороги. Чуть позже был принят закон, который ограничивал скорость транспорта до 15 км/ч, что было основным преимуществом автомобилей перед конным экипажем. Паровые автомобили находились практически под запретом в Англии в течение нескольких десятилетий, но сами паровые двигатели развивались, совершенствовались и широко использовались на железной дороге.