Сотни лет назад человек заметил, что водяной пар способен не только вырваться из сосуда, но и сместить препятствие (листы, веточки и т.д.). Эту способность струи пара использовали при создании парового котла. Первым изобретателем стал англичанин Томас Севери. В 1698 году создал паровой механизм: железный бак устанавливался над топкой, где разводили огонь, и окружался каменной кладкой. Из-за несовершенности изобретения производительность парового котла была очень маленькой, большое количество топлива сгорало впустую.

Конструкцию парового котла усовершенствовали только в начале XVIII века. Горячие газы стали пускать по трубам, которые были окружены водой. Такие механизмы впоследствии стали применяться в паровозах и пароходах.

В конце XIX века появились прямоточные котлы: в трубы подавалась вода, которая по мере движения превращалась в пар. Такие котлы стали главным толчком в изобретении паровых машин.