Ваз-2101 стал первым автомобилем, произведенным на Волжском автомобильном заводе. Это был заднеприводный легковой автомобиль, внешне очень схожий с прототипом Фиатом-124, но с полностью измененной начинкой.

Ваз-2101 стал родоначальником классической семьи советских автомобилей Жигули. Само название Жигули по ошибочной версии появилось после того, как в 1968 году журнал «За рулем» провел конкурс на лучшее название новых автомобилей. На самом деле название было утверждено в 1967 году директором завода Поляковым.

Первая модель автомобиля получила в народе прозвище «единичка», но к концу 80-х, когда Жигули перестали быть престижным автотранспортом, стала «Копейкой». Ваз-2101 разрабатывался советскими конструкторами и инженерами на базе итальянского Фиата, параллельно были созданы кузова «универсал» (2102) и «люкс» (2103).

Новый автомобиль получил намного более долговечный кузов, в отличие от своего предка, увеличенный дорожный просвет, буксирные проушины, полностью измененную ходовую часть и трансмиссию. На Ваз-2101 ставили барабанные тормозные механизмы, которые легко справлялись с плохими дорогами, переднюю часть подвески усилили, а заднюю заменили на более современную. Салон советского автомобиля также выгодно отличался от итальянца: сиденья трансформировались в полноценные спальные места, устанавливались безопасные дверные ручки. В итоге базовый Фиат-124 получил более 800 изменений, превратившись в хорошо известную нам «копейку».

Несколько первых автомобилей, выпущенных на Волжском автомобильном заводе, были пробными, ритмично главный конвейер заработал только  в августе 1970 года. За первый год было выпущено 21 530 автомобилей, за все 18 лет выпуска модели Ваз-2101 с конвейера сошли 4,85 млн машин.

Этот автомобиль был первым во многих сферах, он оказался первым советским транспортным средством, который имел отраслевой документ (нормаль ОН 025270-66), который регламентировал классификацию и систему обозначения подвижного состава. Первые две цифры из шести главных означали класс автомобиля и его назначение; следующие две — модель; пятая цифра — порядковый номер модификации, шестая — вид исполнения ( 1 — для холодного климата, 6 — экспорт для умеренного климата, 7 — экспорт для тропического климата, 8,9 — резерв экспорта). Цифры в конце после дефиса характеризуют дополнительную комплектацию или переходные модификации.

Жигули пользовались спросом во многих странах, их закупали даже страны с левосторонним дорожным движением, для таких стран на автозаводе выпускались специальные модели леворульных Ваз-2101. На экспорт Жигули поступали под названием Lada 1200, социалистические страны приобрели у СССР более 57 тысяч автомобилей.

Приостановили выпуск Ваз-2101 в 1982 году, а окончательно сняли с конвейера уже на следующий год. Однако, производили Ваз-2101 не только на Волжском автозаводе, на Кубе почти полупромышленно производили «лимузины» Ваз-2101, как аналог маршрутных такси.